Zwalkende orkaan zaait dood en verderf

De wervelstorm Winston trok de afgelopen weken eerst met een wijde boog om de Fiji eilanden heen, om er uiteindelijk keihard toe te slaan.

Het klinkt als een droombestemming. De Fiji eilanden in de Stille Oceaan. En inderdaad, het moet ook een prachtige eilandengroep zijn. Even ‘googelen op Fiji’ geeft al gauw een beeld van dit afgelegen gebied, ver verwijderd van het vasteland van Australië of Nieuw Zeeland. Van de ruim 300 eilanden die Fiji telt, is meer dan de helft onbewoond. In totaal wonen er circa 900.000 mensen op Fiji. De hoofdstad Suva ligt op het eiland Viti Levu. Men vermoedt dat de eerste bewoners zich al 2.500 jaar geleden settelden op de eilanden. 

Storm 11

Bijna twee weken geleden ontstond er op de Stille Oceaan een tropische depressie. Die kreeg de naam ‘depressie 11’. Pas als een depressie er in slaagt, stormstatus te bereiken, krijgt het systeem een meer tot de verbeelding sprekende naam. Of in ieder geval een naam die natuurlijker klinkt. Deze namen zijn van te voren vastgesteld.  Depressie 11 haalde stormstatus en werd op 11 februari ‘Winston’ gedoopt.

Winston

Winston bleek een wel heel uitzonderlijk systeem te worden. Een ‘mentaliteit’ van nooit opgeven en vooral doorgaan resulteerde in een bizarre koers. En in een boel ellende. De depressie begon zijn missie ver ten noordwesten van de Fiji eilanden. Langzaam nam de storm in kracht toe, en toen de kern exact ten westen van Fiji was aangekomen, bereikte het systeem voor het eerst Orkaanstatus. Maar op Fiji merkte men er helemaal niets van. Het oog van de orkaan bevond zich immers op circa 600 kilometer afstand. Het leven ging er gewoon door. Niemand besteedde aandacht aan Winston. Immers, de orkaan trok pal naar het zuiden.

Linksaf

Met een ruime bocht naar links zette de orkaan dagen later een oostelijke koers in. Maar Winston liet Fiji nog altijd links liggen. De afstand was zelfs verder toegenomen. Toen de orkaan pal ten zuiden van Fiji was aangekomen, was het oog wel 800 kilometer verwijderd van de eilanden. Nog altijd maakte men zich totaal geen zorgen om Winston. Zelfs niet toen Winston bijstuurde naar links, en zo een pal noordoostelijke koers begon. Bovendien, de intensiteit nam reeds af. Winston verloor zelfs de orkaanstatus. Ook op Tonga maakte men zich weinig zorgen. Tonga ligt een stuk naar het zuidoosten en al even afgelegen. Hier kent men de kracht van orkanen maar al te goed, maar Winston had het niet op de bewoners van Tonga voorzien. De storm liet Tonga ruim rechts liggen.

Op de rem

Weer enkele dagen later gebeurde er iets merkwaardigs. Winston won aan kracht en werd opnieuw een volwaardige orkaan. Maar erger, het systeem kwam tot stilstand, pal ten oosten nu van Fiji. Gelukkig wel op een veilige 1000 kilometer afstand. Weerkundigen begonnen, gesteund door de computerberekeningen, onrust te zaaien voor de bewoners van Fiji. De aanwijzingen werden sterker dat Winston zou omkeren. En een pal westelijke koers zou inslaan. De onrust op Fiji nam snel toe toen bleek dat Winston inderdaad recht op de eilanden afkwam. En bovendien snel in kracht toenam. 

Categorie 5

Gisteren, op zaterdag 20 februari, trok Winston langs de noordkant van het hoofdeiland Viti Levu. Met gemiddelde windsnelheiden ver boven de 200 kilometer per uur. En windstoten tot naar schatting 325 kilometer per uur. De eilanden werden keihard getroffen. Wonder boven wonder spreekt men tot dusver over slechts 5 slachtoffers. De schade is enorm. Men spreekt van de zwaarste orkaan sinds mensenheugenis. De regering heeft de noodtoestand uitgeroepen. Hulp komt lastig op gang omdat ook de infrastructuur op de eilanden ernstig is beschadigd. Of volkomen is verwoest. 

Nogmaals een koerswijziging

Winston heeft na de verwoestende slag op Fiji iets in kracht ingeboet, maar het is nog altijd een gevaarlijke orkaan. Vanochtend lag het systeem 500 kilometer ten westen van Viti Levu, waar de orkaan een volgende koerswijziging inzet. Rekenmodellen verwachten een scherpe bocht naar rechts. Zo scherp dat de wervelstorm de komende dagen nota bene weer iets dichter bij Fiji zou kunnen komen.  Maar een tweede slag lijkt gelukkig zeer onwaarschijnlijk. Uiteindelijk zal Winston afbuigen in zuidelijke richting en definitief het gebied moeten verlaten.